Ben’s Blog: 微软并购Skype

译者按:博文作者是硅谷著名IT风投Ben Horowitz,他与合伙人Marc Andreessen(最早的网页浏览器Netscape创始人之一)于2009年7月6日创建了一个9.5亿美元的风险投资基金公司,Andreessen Horowitz。2009年,他们伙同其他风投用20多亿美元从eBay手中购得Skype公司70%的股权。微软并购Skype后,Ben从“局内人”的角度介绍了当初他们并购Skype股份的决策过程。

2009年中旬,我们创立风投基金公司Andreessen Horowitz不久,我们,伙同其他风险投资公司Silver Lake Partners和Canada Pension Plan Investment Board,用20亿美元多一点的价格从eBay手中购得Skype公司大部分股权。这笔投资给我们带来了巨大的争议。外界都认为Marc和我仅仅是“天使投资人”,所以,当我们从新建仓的3亿美金基金中抽出5千万美金控股Skype公司这单笔交易,大家都吓了一跳。虽然这个举动符合我们的“(融资)阶段无关”的投资策略,对于一个初创的风险基金而言是很大的一件事。当时,《纽约时报》的Joe Nocera这样评论:

华尔街的很多人(包括我本周采访过的一些电信行业专家)都被Skype公司股权的售价吓了一跳,更不用提现在还是经济衰退期。

直到今天早上,这个争议才算结束:微软宣布用85亿美元并购Skype公司,这离我们从eBay手中并购Skype才18个月。

当时的情况

让我们回顾一下当初的决策,看看为何最终获得好的结果。当时,人们批评我们(这笔并购)有2个主要原因:

  1. eBay可能还未拥有Skype底层技术的知识产权。

Skype的创始人,Niklas Zennstrom和Janus Friis还是Skype的知识产权的所有者。很多人推测,创始人会利用他们手上掌握的Skype知识产权来关掉Skype,从而使得并购的投资都打水漂。理论上,这个因素会导致无法并购Skype公司。正如Nocera写的:所以呢,Skype这笔交易的神秘之处是:为何这些胜出的竞标者愿意为这家连本身生存都受这场官司威胁的公司支付如此高昂的并购价格呢?一个可能是:他们的意志坚定如钢;另外一个可能是:他们(并购竞投公司)掌握了无人知晓的内幕。

  1. IT产业技术的大趋势可能会抛弃Skype的技术。

虽然Skype是网络电话战场的最早赢家,他们的筹码仅仅是一个“肥”桌面客户端软件(译者感言:QQ不也是一样的软件吗?)。当时,从技术角度看,要通过纯web客户端或者智能手机实现(与Skype一样)高质量的语言通信产品虽然还不可能,但要实现也不会遥远。很多观察者相信,随着市场逐步趋向移动和web应用,Skype恐被市场抛弃。

像Skype这样一个复杂的企业,不同投资人对同样的事实会得出不同的结论。这一次,我们所掌握的事实和其他人一样,但是,和此举的怀疑者和反对者相比,我们对Skype创始人和员工的评价极其高。我们相信,Skype的创始人是合作伙伴,而不是敌人。而且,我们相信Skype杰出的工程开发团队在创始人——东欧的软件奇才的领导下,可以和任何其它企业竞争并胜出。

我们尤其相信,Niklas和Janus,我们这2位当今最有名的技术企业家也是希望Skype能获得巨大成功的,他们会竭尽所能让这个理想变为现实。结果,我们和其他不看好Skype的投资人不同,我们不担心这样的可能性:Skype创始人会企图通过法律途径关掉Skype公司的业务。基于我们对创始人的动机的认可,我们认为我们可以迅速完成相关的知识产权问题。交易双方都希望能尽快让Skype能继续发展并变得更有竞争力,大家都认为不能在知识产权问题上浪费时间。

我们的当时的决策非常正确。当我们快速解决相关法律问题,2位创始人立即用他们的精力、洞察力以及智慧对Skype的业务进行了重大的投入。好家伙,我们的确急需2位创始人对Skype的发展的持续推动,因为我们很快就会和谷歌和苹果电脑的同类产品在市场上正面交锋啦!

当巨人来袭

在一次正面竞争中,谷歌针对Skype在美国的付费产品推出了一款免费的竞争产品,并针对Skype国际版产品推出了一款十分廉价的竞争产品。谷歌接着大张旗鼓地向它拥有的庞大的Gmail用户群体推销这些是否廉价的竞争产品:谷歌强迫所有Gmail用户在登录服务前都要观看谷歌网络电话的广告。这个努力的结果是什么呢?Skype的新用户和市场使用率从谷歌发布这些产品开始还是持续增长,结果是:

  • 每天新注册用户数达500,000170百万
  • 在线用户30百万同时使用Skype通话用户
  • 仅2010年一年Skype的语音视频使用总计达2090亿分钟

在移动领域,苹果公司的iPhone自带了视频通话,让他们的Facetime产品成为iPhone用户的默认配置。这对Skype在iPhone上面的应用有什么影响吗?自从苹果发布Facetime视频通话应用以来,iPhone的Skype应用下载量达5千万。

回想起来,人们很容易就低估了Skype开发团队的质量和Skype软件的“网络效应”。当我们从eBay手上并购Skype时,很多人认为(像很多其它被并购的技术公司一样),Skype公司会流失掉自己的工程人才。我们通过调研发现,Skype拥有一支全身心为了Skype公司的理想而工作的核心工程师团队。eBay并购Skype时,这支队伍留了下来并决心把Skype发展成为未来的通信公司。在过去10年中,Skype工程师团队一如既往地开发出创新的技术,从高度稳定且可拓展的P2P(语音)网络,到通过优越的语音编码技术实现的高保真音频传输质量。在这个过程中,Skype在大部分重要领域都是比世界同行拥有更领先的技术。Skype的技术优势加上她的强大的“网络效应”(如果没人可呼叫,一个视频聊天服务又有什么价值呢?),Skype已成为一个可怕的行业竞争者。

微软,你这个并购很聪明。

今天,我向我的一名老敌人,微软公司,致敬。通过并购Skype,微软在移动应用市场变得更加强大,成为互联网视频和语音通信领域的市场领跑者。更重要的是,微软获得了一支由十分优秀的Tony Bates领导的工程师团队,使得微软在此领域笑傲江湖。


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